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Los Grupos de Desarrollo son agrupaciones territoriales de personas físicas y jurídicas, públicas y privadas, que adoptan por lo general la forma jurídica de asociación sin ánimo de lucro. Otras denominaciones con las que podemos encontrarlos son Grupos de Acción Local o Asociaciones de Desarrollo, teniendo en común todas ellas el hecho de encontrar entre sus asociados a los principales agentes sociales, económicos y culturales que existen en un territorio concreto.

Los Grupos de Desarrollo nacieron en el contexto de las políticas europeas del Desarrollo Rural en los años 90, surgiendo como instrumento de aplicación de las mismas a través de las decisiones de los propios habitantes del medio rural. Aunque ha habido muchas otras manifestaciones de organización similares en otros países, el modelo de administración a través de un partenariado público y privado que aplican los Grupos de Desarrollo se considera uno de los más avanzados en lo que a democracia participativa se refiere.

Una de las principales encomiendas que tienen estas estructuras es servir de intermediarios entre las administraciones locales y comunitarias para la aplicación de programas de desarrollo y de políticas públicas de apoyo a los territorios rurales, como por ejemplo los programas LEADER, los cuales son gestionados desde estos grupos contando con la opinión de todos los sectores implicados. Los programas LEADER, vigentes desde 1991 en muchos territorios europeos, requieren, imperativamente desde la Unión Europea, la formación y existencia de un Grupo de Desarrollo.